Melatonina: mucho más que la hormona del sueño

Por Anabel Grisaleña

 

¿Te cuesta quedarte dormido? ¿Te levantas mucho por las noches? Entonces probablemente habrás escuchado hablar de la melatonina y de su efectividad para hacer frente a los problemas de sueño. La melatonina es la hormona que se produce desde nuestro cerebro -específicamente desde la glándula pineal- la cual ejerce diversas funciones en nuestro organismo como regular el ciclo de sueño y la vigilia o transformar la serotonina en melatonina.

La Sociedad Española de Neurología (SEN) asegura que alrededor de cuatro millones de españoles sufren problemas de sueño. De los cuales, más de dos tercios no busca ayuda profesional y 5% recurre a la automedicación. En el caso de la melatonina, se puede encontrar como suplemento alimenticio en nuestro país en una concentración de 2 miligramos. No obstante, en Estados Unidos la cantidad permitida es muy superior, lo que hace que muchas personas traten de conseguirla desde este país.

 

Más allá del sueño

En estudios recientes se ha ido descubriendo que los beneficios de la melatonina no solo giran en torno al propio sueño. Las investigaciones llevadas a cabo por el laboratorio ZRT consideran esta breve lista de puntos fuertes de la hormona:

 

- Resuelve trastornos de sueño

- Disminuye el dolor crónico y neuropático

- Mejora la calidad de vida de pacientes deprimidos

- Incrementa las respuestas inmunitarias humorales y celulares

- Mantiene el ritmo circadiano de día (desde el intestino) y de noche (desde el cerebro)

- Promueve la curación de tejidos dañados

 

¿Cómo se produce la melatonina de forma natural?

Inicialmente se ha determinado que la melatonina se produce desde la glándula pineal. Sin embargo, algunas investigaciones aseguran que esta sustancia se sintetiza a partir del L-triptófano, en concentraciones 500 veces mayores en el tracto gastrointestinal que en la glándula pineal del cerebro. Esto se debe a que el intestino es el responsable de gran parte de nuestra síntesis de melatonina durante el día y su liberación aumenta considerablemente en respuesta a la ingesta de determinados alimentos (ricos en proteínas o triptófano).

Por las noches, en cambio, el rol lo desempeña principalmente la glándula pineal, que es la que se hace cargo de la producción de melatonina respondiendo a la privación de luz (desde las 2 a.m. aproximadamente hasta el momento de despertarnos).

 

¿Por qué es esencial?

Más allá de ser una hormona, también es un poderoso antioxidante capaz de neutralizar los radicales libres (moléculas que inhiben el crecimiento y la supervivencia celular) y proteger contra el cáncer, la diabetes, enfermedades cardiacas, entre otros. Una de las áreas claves donde actúa la melatonina es apoyando la función mitocondrial. Las mitocondrias actúan como pequeñas centrales eléctricas en las células que descomponen los nutrientes para producir energía en las células y promover el metabolismo celular.

Las mitocondrias se encargan de producir gran parte de los radicales libres generados por las células. Al mismo tiempo, la melatonina se encuentra en concentraciones más altas en las mitocondrias. Ya que las membranas mitocondriales poseen transportadores que permiten la rápida absorción de melatonina, esto permite que la hormona actué como antioxidante, aniquilando los radicales libres y ayudando a prevenir enfermedades.

 

Función inmunológica

Varios estudios han podido demostrar que la melatonina es capaz de modular la función inmunológica. Los leucocitos protectores (glóbulos blancos), que se encargan de ayudar al cuerpo a combatir infecciones y enfermedades también actúan de la mano con la melatonina. Los leucocitos tienen receptores específicos de melatonina y la maquinaria enzimática necesaria para sintetizar la melatonina.

Además, la hormona también desencadena la proliferación de células T, que mata a las células infectadas, activa otras células inmunes y ayuda a regular la respuesta inmunitaria. En otras palabras, la investigación sugiere que la melatonina puede proporcionar un valor terapéutico potencial para mejorar la función inmunológica de algunas personas.

 

Dónde actúa la melatonina

Esta hormona tiene sus propios receptores de membranas especiales (MT1, MT2 y MT3) que se encuentran prácticamente en todas las células y tejidos del cuerpo. Además, también se han detectado receptores de melatonina en varios órganos incluyendo el cerebro, el sistema cardiovascular, el hígado, el intestino, el riñón, las células inmunitarias, de próstata y mama, del ovario y la piel. En resumen, ¡actúa en todas partes!

 

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Etiquetas
melatonina, hormona del sueño

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